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Coupe d'Europe de rugby: La Rochelle confirme contre l'Ulster avec la manière

PARIS (AFP) - 

Première réussie à domicile pour les Maritimes: La Rochelle s'est brillamment imposé dimanche avec le bonus offensif contre l'Ulster (41-17), pour son premier match à domicile de Coupe d'Europe, confirmant avec la manière son succès initial sur le terrain des Harlequins (34-27).

Avec cinq essais inscrits, les Rochelais (10 pts) font le trou en tête de leur poule, avec désormais six longueurs d'avance sur les Irlandais. Et envoient un message au reste de l'Europe: il faudra compter avec eux.

Après avoir surpris en France la saison dernière, terminant premiers de la saison régulière trois ans après leur remontée en Top 14, ils épatent aujourd'hui le continent.

Face à une équipe irlandaise aguerrie et en réussite depuis le début de la saison -- 6 victoires en 7 matches -- et qui s'était imposée à domicile face aux Wasps lors de la première journée (19-9), ils ont livré une première de combat (13-10) avant de lâcher les chevaux, une fois ce travail de sape effectué, en seconde période.

Pour au total inscrire donc cinq essais. Le premier par Jérémy Sinzelle (4), passé à l'ouverture après la blessure de Ryan Lamb, dont la sortie entraîné un quart d'heure de flottement qui a permis aux Irlandais d'égaliser (7-7, 10) puis de prendre l'avantage (7-10, 15).

Ce fut la première et dernière fois. Les Maritimes ont ensuite remis la main sur le ballon pour permettre à Alexi Balès, promu buteur après la sortie de Lamb, de placer les siens en tête à la mi-temps, avant donc un deuxième acte de haute volée.

Intraitable à domicile en Top 14 -- 3 victoires en 3 matches et plus de 40 points de moyenne inscrits -- les Rochelais, fidèles à leur philosophie de jeu offensive, ont fait le break après une très belle action collective conclue sous les poteaux par Victor Vito (20-10, 51).

Puis, portés par une ambiance des grands jours, ils ont corsé l'addition grâce à la puissance de Kevin Gourdon (61) puis les jambes de Pierre Aguillon pour l'essai du bonus offensif (64) avant que Jason Eaton ne conclue le festival (66).

Prochain rendez-vous européen pour les hommes de Patrice Collazo: la réception des Anglais des Wasps le 10 décembre. Où l'objectif sera d'envoyer un nouveau signal à cette Europe qui peut trembler devant l'irrésistible ascension rochelaise.

© 2017 AFP