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Rugby: Clermont dilapide son avance à Northampton en Coupe d'Europe

© AFP | Le Clermontois Arthur Iturria (C) en difficulté à Northampton le 13 janvier 2018

NORTHAMPTON (ROYAUME-UNI) (AFP) - 

Clermont a raté l'occasion de se qualifier pour les quarts de finale de Coupe d'Europe en s'inclinant 34-21 à Northampton, samedi lors de la 5e journée, mais reste leader de la poule 2.

Les Clermontois, qui ont laissé filer le bonus défensif dans les dix dernières minutes, sont en tête avec 18 points mais pourraient voir les Ospreys (13) ou les Saracens (11), qui s'affrontent en soirée, revenir sur eux.

Déjà éliminés, les Saints, vainqueurs de Gloucester (22-19) en championnat, poursuivent leur redressement après une fin d'année 2017 désastreuse - 7 revers consécutifs toutes compétitions confondues - qui a coûté son poste à l'entraîneur Jim Mallinder, renvoyé après dix années à la tête de l'équipe.

Le club anglais a eu le dernier mot dans une rencontre longtemps indécise, prenant le large et s'offrant même le bonus offensif sur deux essais de l'ailier Ken Pisi (64e) et du demi de mêlée remplaçant Cobus Reinach (73e).

Le point fort de Clermont, c'est l'entame. Le champion de France n'a pas failli à sa réputation en marquant dès la deuxième minute par Rémy Grosso, qui s'échappait sur son aile pour aplatir en coin (0-7).

Northampton répliquait rapidement par Teimana Harrison (12e), servi sur une passe sautée. Mais l'ouvreur Harry Mallinder, malgré une deuxième chance donnée par l'arbitre en raison de l'indiscipline des Clermontois, ratait la transformation (5-7).

- Nonchalance clermontoise -

L'ASM reprenait aussitôt le large sur une contre-attaque rondement menée par Nick Abendanon et Isaia Toeava et conclue par l'arrière néo-zélandais malgré un soupçon d'en-avant (5-12, 16e).

Mais la nonchalance clermontoise, déjà largement coupable en Top 14 cette saison, allait encore frapper et permettre à Northampton de prendre les devants pour la première fois, en deux temps.

D'abord sur une diagonale au pied de Mallinder pour Nafi Tuitavake, à peine entré en jeu, qui trompait Abendanon et Toeava, slalomait dans la défense auvergnate et marquait (10-15, 31e).

Ensuite sur un autre jeu au pied, celui de l'ouvreur de l'ASM Luke McAlister pour Rémi Lamerat (44e). Le centre ne parvenait pas à se saisir du ballon et sur la contre-attaque, l'ailier Ben Foden profitait de la passivité adverse pour traverser toute la moitié de terrain adverse et marquer en solitaire (20-15).

Le jeu s'équilibrait alors et Clermont repassait devant sur deux pénalités de Parra (49e, 58e, 20-21).

Malgré les échecs au pied (3) de Harry Mallinder, jeune ouvreur de 21 ans et fils de l'ex-entraîneur Jim, Northampton forçait la décision dans les vingt dernières minutes. D'abord sur une transversale au pied du même Mallinder pour Rob Horne, sur laquelle Grosso se ratait, ce qui profitait à Pisi (27-21, 64e), puis sur le dernier essai de Reinach.

© 2018 AFP