Despegue número 100 para el cohete europeo Ariane 5

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París (AFP)

La lanzadora espacial europea Ariane 5 realizará el martes su despegue número cien desde la Guayana Francesa, un momento simbólico para este cohete que compite con la compañía estadounidense SpaceX.

Esta vez su misión será colocar en órbita dos satélites de telecomunicaciones para tres operadores (el gigante Intelsat, el japonés Sky Perfect JSAT y la empresa azerí Azercosmos).

"Para su vuelo número 100, la lanzadora trabaja completamente para el mercado no europeo. Es simbólico en cuanto al papel de Ariane 5 en exportaciones y en satélites de telecomunicaciones", declaró a la AFP Stéphane Israël, presidente ejecutivo de Arianespace, encargada de los lanzamientos.

También será el lanzamiento número 300 de Arianespace desde el primer vuelo de un cohete Ariane en 1979. La empresa explota igualmente desde la Guayana Francesa el cohete ruso Soyuz y el cohete ligero europeo Vega.

En servicio desde hace 22 años, Ariane 5 se ha granjeado una reputación de fiabilidad. Pero entre 2020 y 2023 será reemplazada por Ariane 6, más polivalente y menos costosa.

Hasta ahora, Ariane 5 logró realizar despegues perfectos en 94 de 99 ocasiones. Pero sus inicios no fueron fáciles: en su vuelo inaugural en 1996, el cohete explotó poco después de su lanzamiento.

Su versión pesada ECA también sufrió un fracaso espectacular en su estreno en 2002. "Tardamos tres años en volver a estar a la altura", explica a la AFP Hervé Gilibert, actual director técnico de ArianeGroup.

"Pero desde nuestro regreso, nos convertimos en líderes mundiales en el mercado comercial de satélites", con este cohete que permite sobre todo lanzamientos dobles, agregó.

El cohete europeo vivió entonces una edad de oro, mientras las lanzadoras estadounidenses se concentraban en el mercado institucional doméstico.

Pero la creación de SpaceX, de Elon Musk, con vuelos institucionales y comerciales a bordo del Falcon 9, supuso una férrea competencia para Ariane, especialmente a nivel de precios.

Europa reaccionó desarrollando el Ariane 6, cuyo precio de producción será 40% menos elevado que el de su predecesor. Pero entre tanto SpaceX destronó a Arianespace en número de lanzamientos en 2017.

De aquí a su retirada definitiva en 2023, Ariane 5 será lanzado probablemente menos de 20 veces. "Creo que superará por poco a Ariane 4", que realizó 116 lanzamientos, según Israël.