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Siberia: el parque ruso que quiere recrear la era del hielo

Un geofísico ruso lucha en Siberia contra el calentamiento global.
Un geofísico ruso lucha en Siberia contra el calentamiento global. ARTE, Barbara Lohr

Dos científicos, padre e hijo, lideran una aventura que inició hace más de 30 años para combatir el cambio climático en el Parque Pleistoceno, a 5 km al sur de Chersky, en Rusia.

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En las estepas al norte del círculo polar la nieve puede estar contribuyendo a que se derrita el hielo que se encuentra bajo la tierra. En territorios como Chersky, al nordeste de Rusia, la temperatura anual ronda los -11,5 grados centígrados, con picos de 17 grados en verano y -34 en invierno.

Pero ni siquiera las temperaturas más bajas están siendo suficientes para preservar el permafrost, como se conoce a la plataforma helada que subyace al suelo en las regiones más frías del planeta, sobre todo aquellas próximas al polo norte.

El geofísico Sergey Zimov lo explica de forma simple: "aunque haga -40 grados en la superficie del suelo, en la capa de nieve no llega a -10, la nieve es un gran aislante". Zimov ha dedicado su vida al estudio de este ecosistema. Ante sus ojos ha visto cómo se han derretido varios metros de permafrost con el paso de los años y por eso siente que su tarea es urgente.

Lo que no ha ganado ni de cerca tanta atención, pero debería (...) es el permafrost

Max Holmes, director adjunto del Centro de Investigación Woods Hole in Massachusetts, explicaba en el Aspen Ideas Festival 2017 que en la atmósfera hay cerca de 850 billones de toneladas de carbono, que en toda la vegetación del planeta se calcula que hay 500 billones de toneladas, además, se estima que todavía se podrían generar otras 1200 billones de toneladas si se extrajeran todos los residuos fósiles de petróleo, gas y carbón. Pero en el permafrost, donde han estado congeladas por miles de años, hay alrededor de 1500 billones de toneladas de carbono, casi el doble de la cantidad que se encuentra actualmente en la atmósfera.

"Cuando pensamos qué hay para hacer frente al cambio climático, pensamos en los combustibles fósiles (...) espero que también pensemos en la deforestación, que está ocurriendo sobre todo en los trópicos, (...) pero lo que no ha ganado ni de cerca tanta atención, pero debería y debería motivarnos a hacer algo, es el permafrost", resalta Holmes en un video que tiene apenas 48 visualizaciones un año después de publicado.

En Alaska las consecuencias ya están afectando a la población. El profesor Vladimir Romanovsky, geofísico y líder del Laboratorio Permafrost en la Universidad de Alaska, monitorea la temperatura del permafrost con la ayuda de medidores en distintas partes del mundo. El investigador también ha registrado cómo las poblaciones de ese estado norteamericano ya están evidenciando cómo cede el suelo y con este las casas, carreteras o tuberías. Si se derrite el permafrost se generarán toneladas de carbono, como lo describe Holmes, pero también podría forzar el desplazamiento de miles de personas que habitan en estos territorios.

La alternativa de los Zimov: retrasar los efectos del calentamiento global

Sergey Zimov y su hijo, Nikita, adelantan un experimento fuera de los laboratorios: el Parque Pleistoceno, a 5 km al sur de Chersky. Una reserva natural en la que quieren ganarle espacio a los bosques de taiga y tundra (que condensan el calor y ayudan a que se derrita el permafrost) para reinstalar el ecosistema de la era del hielo. Planicies en las que rebotan los rayos solares en verano, con una densidad de animales herbívoros tan alta que la nieve no tiene suficiente espacio para calentar el suelo en invierno.

Sergey empezó a reintroducir especies en 1988 en una zona de 100 hectáreas. Hoy trabaja en un terreno de 2500 ha. y parte de su trabajo consiste en conseguir animales para lograr la densidad necesaria para mantener la superficie libre de nieve en invierno y así retrasar los efectos del calentamiento global en su territorio. En el parque de los Zimov hay bisontes, bueyes almizcleros, alces, caballos y renos, pero su sueño es más grande y pesado: ellos quieren un mamut.

El Harvard Woolly Mammoth Revival es un proyecto que lidera el genetista George Church en el Church lab de la Universidad de Harvard. Con el genoma de un mamut (rescatado del permafrost) y las células de elefantes asiáticos, Church y su equipo planean desarrollar un híbrido que pueda soportar las bajas temperaturas siberianas, por un lado, y ayudar a combatir un virus que está contribuyendo a la extinción de los elefantes asiáticos. Church trabaja con una tecnología conocida como CRISPR, que busca cortar secuencias genéticas para insertar cambios en el ADN.

Pero mientras Church y su equipo logran desarrollar un híbrido de mamut, científicos como los Zimov también tienen que trabajar contra el escepticismo. Su trabajo está enmarcado en el North-East Scientific Station (NESS), un centro de investigación, que además del Parque Pleistoceno, cuenta con tres laboratorios y la capacidad de recibir 50 científicos de todo el mundo . No obstante, el negacionismo frente al cambio climático tiene mucha fuerza en Rusia y el éxito de su proyecto depende de los recursos que pueda recibir para seguir manteniendo las instalaciones y comprar animales para la reserva.

En 2017, la campaña del parque en Kickstarter recaudó 110.143 dólares para continuar con el crecimiento del proyecto, y en particular, traer bisontes desde el área europea de Rusia. Toda una travesía si se tiene en cuenta que ya no es posible llegar por tierra a Chersky, la única ciudad cercana al parque.

Cuando Sergey inició este experimento sabía que no le alcanzaría la vida para lograr un cambio significativo, por eso tuvo que persuadir a su hijo. Hoy Nikita dirige el parque y, además de la campaña en Kickstarter, decidió crear una fundación establecida en Pensilvania, Estados Unidos, que le ayude a recaudar fondos.

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