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La primera misión europea para explorar el planeta Mercurio despegó con éxito

© J.M. Guillón / EFE / EPA | Foto distribuida por el Centro Nacional de Estudios Espaciales (CNES) muestra un cohete 'Ariane 5' que transporta la nave espacial BepiColombo, lanzada desde Kourou, Guayana Francesa, el 19 de octubre de 2018.

Texto por Leonardo Niño

Última modificación : 21/10/2018

BepiColombo, la primera misión espacial europea a Mercurio, despegó rumbo al planeta más pequeño y cercano al Sol del sistema solar con el fin de explorar y descifrar sus numerosas incógnitas.

Una nave espacial europea-japonesa emprendió un viaje de siete años y dos meses para explorar Mercurio, el planeta más pequeño y menos explorado del sistema solar.

El módulo de transferencia y los dos orbitadores, uno desarrollado por la Agencia Espacial Europea (ESA) y otro por su homóloga japonesa, JAXA, con la que se lanza conjuntamente el proyecto, partieron del centro espacial de Kurú, en la Guayana Francesa, a las 22:45 (hora local) de la noche del 19 de octubre.

El despegue a bordo de un cohete Ariane 5 salió a la hora prevista y la fase de lanzamiento se dio por concluida 26 minutos y 47 segundos después. Se estima que en marzo de 2026 la nave entre en órbita con Mercurio y una vez allí podrá comenzar sus operaciones científicas que se desarrollarán durante un año, con posibilidad de una extensión de un año..

"Lanzar BepiColombo es un gran hito para la ESA (Agencia Espacial Europea) y JAXA, y habrá muchos éxitos por venir", dijo el Director General de la ESA, Jan Woerner, en un comunicado. "Más allá de completar el desafiante viaje, esta misión devolverá una gran cantidad de ciencia", añadió Woerner.

Después de años de planificación, entrenamiento y simulaciones, aquí está el momento en que BepiColombo dejó la Tierra en su misión de explorar Mercurio

Exploración del primer planeta del sistema solar

El trabajo conjunto de los dos orbitadores estudiará el origen y evolución de Mercurio, su composición, su exosfera y magnetosfera, y complementará el realizado por las dos únicas naves que lo han visitado hasta la fecha: la Mariner 10 y la Messenger.

La Mariner 10 lo sobrevoló y ofreció sus primeras fotografías de cerca tomadas entre 1974 y 1975, y la Messenger, también estadounidense, lo sobrevoló en 2008 y 2009 y fue la primera nave en orbitarlo, entre 2011 y 2015.

Esas misiones aportaron respuestas, pero también plantearon nuevas preguntas. BepiColombo, que lleva el nombre del matemático e ingeniero italiano del siglo XX Giuseppe 'Bepi' Colombo, buscará confirmar la existencia de hielo, explicar la contracción del interior del planeta o por qué su campo magnético está a 400 kilómetros de su centro.

"Cuando vas a un entorno desconocido o totalmente desconocido -y creo que Mercurio pertenece a esto-, lo primero que sucede es que te sorprendes y tienes que deshacerte de tus teorías científicas y tienes que elaborar nuevas (...) Así que espero grandes sorpresas," describió el jefe de la misión de la ESA, Paolo Ferri.

Pocas naves espaciales han visitado Mercurio debido a la proximidad del planeta al Sol, a menos de 60 millones de kilómetros de distancia en comparación con los casi 150 millones de kilómetros de la Tierra, lo que hace que cualquier viaje allí sea un desafío.

"Es un planeta poco conocido (...) Es una misión interplanetaria muy desafiante, un viaje largo hacia un entorno que es muy duro, muy hostil, muy cercano al Sol. Así que es una emoción muy grande", añadió Ferri.

Las temperaturas de la superficie en el planeta pueden alcanzar máximos de más de 400 grados Celsius durante el día y descender a menos 170°C durante la noche.

La ESA confía en que el mejor conocimiento de un planeta tan cercano a su estrella progenitora revele además nuevos datos sobre la evolución general del sistema solar donde se encuentra la Tierra.

Con Reuters y EFE

Primera modificación : 20/10/2018

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