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Los galeses, sacudidos por el caso Howley a días de debutar en Japón-2019

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Tokio (AFP)

El seleccionador y los jugadores se muestran "afectados": la marcha del entrenador adjunto Rob Howley, acusado de realizar apuestas ilegales, sacudió a Gales a unos días de su debut en el Mundial de rugby de Japón-2019.

"He vivido cumpleaños mejores, ¡eso seguro!". Al menos Warren Gatland, que el martes cumplió 56 años, hizo alarde de humor en momentos complicados. El mismo día que el seleccionador tuvo que anunciar a sus jugadores la marcha de Rob Howley, figura del rugby galés y su brazo derecho desde 2008. Incluso fue su sustituto en 2013 y 2017 cuando se puso al frente de los Leones Británicos e Irlandeses.

Howley, de 48 años, no es cualquier adjunto: antiguo medio scrum de la selección, fue el capitán y tuvo el honor de participar en la gira de los Leones en 2001.

Como entrenador, su interino en 2013 se coronó con el Torneo de las Seis Naciones.

Pero el entrenador del ataque galés está "devastado", según Gatland, desde que tuvo que abandonar el lunes Japón tras ser objeto de una investigación por haber violado el reglamento que prohíbe las apuestas en partidos, según la Federación galesa (WRU). Algo vetado para jugadores, entrenadores y árbitros.

El cuerpo técnico galés tuvo conocimiento de esas acusaciones una semana antes, cuando posó el pie sobre suelo nipón. La WRU fue alertada por los servicios de control de una empresa de apuestas, precisó su director Martyn Phillips, para el que las acusaciones son "serias". Es la Federación la que dirigirá la investigación, pero un jurado independiente podría implicarse, señaló el dirigente.

Gatland no trató de esconder el estado de ánimo de sus tropas: "Fue necesario un poco de tiempo para digerirlo". "Estábamos afectados", añadió a cinco días del primer partido ante Georgia, el lunes en Toyota.

Gales será asimismo rival de Uruguay en la llave D del Mundial.

"A veces hay que hacer frente a la adversidad y así es como se sale adelante. Debo decir que los jugadores progresaron mucho en las últimas 24 horas. Fueron increíblemente responsables y resilientes", añadió.

- Stephen Jones al rescate -

Para apagar el incendio, Gatland hizo llamar al 'bombero' Stephen Jones. El antiguo apertura de la selección de Gales, de 41 años (104 partidos internacionales con Gales), iba a suceder a Howley como adjunto encargado del ataque.

Así, toma su función antes de lo previsto y en medio de la polémica, y llegará a Japón antes del fin de semana.

"A veces, la adversidad puede unir a los equipos", indicó Gatland, quien vive su última competición al frente de Gales luego de 12 años al frente.

"Es una línea roja que debemos fijar para concentrarnos realmente en la preparación del equipo los próximos cinco días", añadió.

Pero no será sencillo olvidar al hombre que participó en tres Grand Slam (2008, 2012, 2019), máxime cuando en medio de la investigación, algunos jugadores podrían verse obligados a prestar testimonio.

"Tenemos que dejar que el procedimiento legal siga su curso a la espera que eso se realice ajeno a nuestra preparación", subrayó Gatland.

Sobre todo porque el equipo del capitán Alun Wyn Jones, eufórico tras su título europeo en marzo, perdió un poco de su prestigio los últimos meses con tres derrotas en sus partidos de preparación, lo que le costó su efímero primer puesto mundial, ocupado durante dos semanas.

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