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Inglaterra-Nueva Zelanda, semifinal de altos vuelos en el Mundial de rugby

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Yokohama (Japón) (AFP)

Prácticamente una final anticipada: Inglaterra y Nueva Zelanda, dos de los grandes favoritos de la Copa del Mundo de rugby, se miden el sábado (08h00 GTM) en Yokohama en una semifinal de altos vuelos en la que todo puede pasar.

Desde que se hizo con las riendas del XV de la Rosa hace poco menos de cuatro años tras el fracaso en el Mundial-2015 (eliminación en fase de grupos en casa), el seleccionador de Inglaterra, Eddie Jones, asegura querer lograr la segunda corona mundial, luego de la de 2003. Y desde el sorteo del Mundial, en mayo de 2017, pensaba en este posible enfrentamiento.

Los All Blacks, de su lado, volvieron a dominar el planeta oval hace cuatro años, por tercera vez (luego de las ediciones de 1987 y 2011).

Las retiradas de los legendarios Richie McCaw, Dan Carter, Ma'a Nonu y Conrad Smith no parecen haber afectado en exceso a una selección que ha vencido un 86% de sus partidos desde el último Mundial.

En total han caído en seis ocasiones, pero hay opciones de que el sábado se produzca la séptima y no logren por tanto su tercer título mundial consecutivo, que les colocaría más arriba todavía en la cima del rugby.

Porque, desde hace un año, los All Blacks parecen menos intocables que al día siguiente del Mundial-2015, desde donde prolongaron una racha de victorias que se extendió a 18 (hasta noviembre de 2016). Para intentar sorprender a Inglaterra, el cuerpo técnico comandado por Steve Hansen ya se ha arriesgado al colocar a Beauden Barrett como apertura.

- Batalla táctica -

Inglaterra parece mucho mejor equipada que Irlanda, destrozada en cuartos de final (46-14), para "cambiar la historia del rugby el sábado", en palabras de Jones. Los ingleses dieron una paliza a Australia en la anterior eliminatoria (40-16) y acumulan confianza y automatismos, gracias a sus 18 triunfos desde marzo de 2017.

El XV de la Rosa cuenta delante con grandes portadores de balón (los hermanos Vunipola, Maro Itoje, Manu Tuilagi) a los que los neozelandeses, también perfectamente equipados con Brodie Retallick, Sam Whitelock, Kieran Read y Ardie Savea, deberán "dar golpe por golpe", según el entrenador adjunto Ian Foster, quien espera "una buena batalla a la antigua". "Un combate de boxeo entre dos pesos pesados, uno de negro y otro de blanco", imaginó de su lado Jones.

Nueva Zelanda ubicará a Scott Barrett en la tercera línea para incomodar al cuadro inglés, como ya ocurrió el pasado noviembre en Twickenham.

- "Aprendimos contra Nueva Zelanda" -

En aquella ocasión, los All Blacks se impusieron por muy poco (16-15) para infligir a Inglaterra su 33ª derrota en los enfrentamientos entre ambos equipos. Los ingleses solo han ganado siete duelos contra los oceánicos, el último en noviembre de 2012 (38-21).

"Aprendimos contra Nueva Zelanda el pasado noviembre que nunca había que relajarse. Les permitimos remontar el partido. Es la gran lección que tuvimos", explicó Jones.

Viejo conocedor del circuito internacional, el astuto australiano, subcampeón del mundo en 2003 con los Wallabies, se esforzó esta semana en poner la presión del lado neozelandés, a través de sus declaraciones o de su comentario de un supuesto intento de espionaje del entrenamiento de su equipo, el martes.

Hansen acepta voluntariamente la presión: "Antes la evitábamos, ahora la asumimos. La tenemos en cada partido, sea de cuartos de final, una semifinal o un simple 'test-match'. Pero hay que ser muy ingenuo para no reconocer que pesará en los dos equipos" en este "partido para la historia".

-- Esta es la composición de los equipos:

Inglaterra: Daly - A. Watson, Tuilagi, O. Farrell (capitán), May - Ford, B. Youngs - Underhill, B. Vunipola, Curry - Lawes, Itoje - Sinckler, George, M. Vunipola

Suplentes: Cowan-Dickie, Marler, Cole, Kruis, Wilson, Heinz, H. Slade, Jon. Joseph

Nueva Zelanda: B. Barrett - Reece, Goodhue, Lienert-Brown, Bridge - Mo'unga, A. Smith - A. Savea, Read (capitán), S. Barrett - S. Whitelock, Retallick - Laulala, Taylor, Moody

Suplentes: Coles, Tuungafasi, Ta'avao, Tuipulotu, Cane, Perenara, S. B. Williams, J. Barrett

Árbitro: Nigel Owens (WAL)

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