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El Nobel de Medicina 2020 reconoce a los descubridores del virus de la hepatitis C

Thomas Perlmann, secretario de la Asamblea Nobel del Karolinska Institutet y del Comité Nobel de Fisiología o Medicina, anuncia a Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice como los ganadores del Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2020 en Estocolmo, Suecia, el 5 de octubre de 2020.
Thomas Perlmann, secretario de la Asamblea Nobel del Karolinska Institutet y del Comité Nobel de Fisiología o Medicina, anuncia a Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice como los ganadores del Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2020 en Estocolmo, Suecia, el 5 de octubre de 2020. © Claudio Bresciani / Agencia de Noticias TT / Reuters
Texto por: Natalia Plazas
4 min

Los virólogos Harvey J. Alter, Michael Houghton y Charles M. Rice recibieron el premio Nobel de Medicina por el descubrimiento del virus de la hepatitis C. Su trabajo, combinado, contribuyó a la identificación del virus, a su identificación genética y a la creación de un tratamiento para neutralizarlo. 

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Este 5 de octubre tres virólogos fueron reconocidos con el premio Nobel de Medicina. Se trata del británico Michael Houghton y los estadounidenses Harvey Alter y Charles Rice, a quienes se les reconoce un importante papel en el descubrimiento del virus de la hepatitis C.

Los científicos fueron honrados por su "contribución decisiva" a la lucha contra la hepatitis, "un importante problema de salud global que causa cirrosis y cáncer de hígado" en todo el mundo, dijo el jurado del premio. La Organización Mundial de la Salud, OMS, estima que el año pasado 70 millones de personas se infectaron por esta enfermedad, que causa unas 400.000 muertes al año.

"Antes de su trabajo, el descubrimiento de los virus de la hepatitis A y B habían sido pasos críticos hacia adelante", dijo la Asamblea del Nobel en un comunicado y agregó que "el descubrimiento del virus de la hepatitis C reveló la causa de los casos restantes de hepatitis crónica y posibilitó análisis de sangre y nuevos medicamentos que han salvado millones de vidas".

A finales de los años setenta, Harvey Alter identificó una misteriosa infección por hepatitis que no correspondía ni a hepatitis A ni a hepatitis B y que se causaba mediante transfusiones de sangre.

"Antes del descubrimiento del virus de la hepatitis C, recibir una transfusión de sangre era un poco como la ruleta rusa", dijo Nils-Goran Larsson, integrante del Comité Nobel.

Años más tarde, en 1989, Michael Houghton y su equipo descubrieron la secuencia genética del virus. Luego, Charles Rice analizó durante años la forma en que se replicaba el virus, lo que facilitó el descubrimiento de un nuevo tratamiento contra la enfermedad. 

Alter, de 85 años, recibió la llamada a primera hora de la mañana. "Es tan de otro mundo", es algo que no crees que suceda nunca y, a veces, crees que mereces que suceda y sucede”, dijo el científico tras recibir la noticia.

Una pantalla proyecta las imágenes de los tres ganadores del Premio Nobel de Medicina, el 5 de octubre de 2020 en el Instituto Karolinska de Estocolmo.
Una pantalla proyecta las imágenes de los tres ganadores del Premio Nobel de Medicina, el 5 de octubre de 2020 en el Instituto Karolinska de Estocolmo. © Jonathan Nackstrand / Reuters

Por su parte, Rice aseguró que si bien "ganar un premio es una cosa", ser testigo de cómo las personas son tratadas con éxito con medicamentos para eliminar la hepatitis C tras tres décadas del descubrimiento de la enfermedad es "la mayor recompensa".

La ceremonia física de los premios Nobel, cancelada por la pandemia

El año pasado, el premio Nobel de Medicina fue otorgado a los estadounidenses William Kaelin y Gregg Semenza y al británico Peter Ratcliffe por su trabajo sobre la adaptación de las células a los diferentes niveles de oxígeno en el cuerpo, un legado que potenció el tratamiento contra el cáncer y la anemia. 

Después del reconocimiento a los avances médicos, el martes será el turno de la física, el miércoles el de la química y el jueves el de la literatura. El prestigioso Premio Nobel de la Paz se entregará el viernes en Oslo y el premio de economía finalizará la entrega el próximo lunes.

La totalidad de los galardones se entrega cada año el 10 de diciembre, aniversario de la muerte del fundador, Alfred Nobel, en actos paralelos en Estocolmo para los reconocimientos a la ciencia, a la de literatura y a la economía, mientras que el de la Paz se celebra en Oslo. 

Este año, sin embargo, la ceremonia de entrega física en Estocolmo se ha cancelado a causa de la pandemia de coronavirus. Por ello, los ganadores deberán recibir el premio, dotado con diez millones de coronas suecas (unos 1,1 millones de dólares), en su países de residencia. 

Con Reuters y EFE

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