Aumenta el temor por posible desastre ambiental tras hundimiento de un barco en Sri Lanka

Humo que sale del buque ‘X-Press Pearl’ mientras se hunde y espera ser remolcado hacia aguas profundas en el frente al puerto de Colombo, en Sri Lanka, el 2 de junio de 2021.
Humo que sale del buque ‘X-Press Pearl’ mientras se hunde y espera ser remolcado hacia aguas profundas en el frente al puerto de Colombo, en Sri Lanka, el 2 de junio de 2021. © Fuerza Aérea de Sri Lanka / Reuters

La embarcación, registrada en Singapur y que transportaba 1.500 contenedores de productos químicos, entre ellos ácido nítrico, se mantuvo en llamas por varios días desde el pasado 20 de mayo, provocando su hundimiento parcial. Ante el temor de que toneladas de combustibles se viertan en las aguas y aumente el impacto al medio ambiente, el buque está siendo remolcado a aguas profundas. El siniestro ha afectado a la pesca, una de las actividades económicas de los pobladores de la zona. 

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Para las autoridades de Sri Lanka, una nación ubicada en el Océano Índico al sur de India, la situación ha sido calificada como el “peor desastre marino de su historia”. 

Imagen del hundimiento del buque ‘X-Press Pearl’, que transportaba contenedores con productos químicos, frente a las costas del puerto de Colombo, Sri Lanka, el 2 de junio de 2021.
Imagen del hundimiento del buque ‘X-Press Pearl’, que transportaba contenedores con productos químicos, frente a las costas del puerto de Colombo, Sri Lanka, el 2 de junio de 2021. © Fuerza Aérea de Sri Lanka / Reuters

El ‘X-Press Pearl’, un buque de carga que transportaba, entre otros elementos, material químico, se hundió frente a la costa de Colombo, la ciudad más poblada y considerada como la capital comercial del país. 

De acuerdo con funcionarios del país, citados por el medio británico BBC, el incendio pudo haber sido provocado por una fuga de ácido nítrico, un líquido viscoso altamente corrosivo que puede provocar quemaduras en los seres vivos. 

El medio británico señaló que la tripulación conocía la situación desde el 11 de mayo. No obstante, agregó que la compañía propietaria del barco reconoció que la tripulación estaba al tanto de la fuga pero que tanto Qatar como India negaron la entrada al barco. 

Tras un incendio, que se extendió por varios días, la embarcación se hundió parcialmente. Las labores para sofocar las llamas y el posterior traslado de los restos hacia aguas profundas se vieron obstaculizadas por los fuertes vientos, producto del monzón y un ciclón que afecta una parte de India. 

Actualmente, la preocupación está centrada en toneladas de combustible que podrían caer al mar, ampliando la afectación del área marina. "Estamos haciendo todo lo que podemos para contener cualquier vertido", dijo la capitana Indika da Silva, portavoz de la Marina de Sri Lanka. 

Además del ácido nítrico, la embarcación transportaba otra serie de materiales peligrosos que podrían aumentar el daño ambiental. Sobre ello, el doctor Ajantha Perera, ambientalista citado por BBC, informó que “con todas las mercancías peligrosas el barco, si se hunde, básicamente destruirá todo el fondo del mar". 

Para evitar que el barco siga generando daños en la zona, donde se encuentran algunas de las playas vírgenes del país, las autoridades intentaron trasladar los restos hacia aguas más profundas, una acción que debió ser abandonada por el hundimiento. 

"El remolque del barco se detuvo debido a que la parte trasera de la embarcación golpeó el fondo del mar tras su hundimiento", explicó la portavoz de la Marina. 

Autoridades abren investigación mientras realizan labores de limpieza en la costa

Ante esta situación, el diario estadounidense The New York Times reveló que las autoridades de Sri Lanka abrieron una investigación criminal en contra de la tripulación del buque por daños al medio ambiente.

Según el medio, la policía interrogó a la tripulación del barco y envió muestras de agua contaminada a laboratorios para su análisis. De los 25 miembros de la tripulación que fueron rescatados y llevados a instalaciones de cuarentena, dos requirieron tratamiento por lesiones sufridas durante la evacuación.

Por otro lado, habitantes del lugar se han sumado a las labores que llevan adelante miembros de la Marina de Sri Lanka para remover una parte del plástico que transportaba la embarcación y que ha caído en la costa. 

Miembros de la Marina de Sri Lanka retiran escombros arrastrados a una playa desde el buque ‘X-Press Pearl’ que se incendió frente al puerto de Colombo, Sri Lanka, el 27 de mayo de 2021.
Miembros de la Marina de Sri Lanka retiran escombros arrastrados a una playa desde el buque ‘X-Press Pearl’ que se incendió frente al puerto de Colombo, Sri Lanka, el 27 de mayo de 2021. © Dinuka Liyanawatte / Reuters

“Nunca había visto algo como esto antes (...) Cuando vi esto por primera vez, hace unos tres o cuatro días, la playa estaba cubierta con estos perdigones, parecían ojos de pez”, indicó Dinesh Wijayasinghe, un empleado de un hotel en la ciudad costera de Negombo.

Actividades pesqueras suspendidas en la zona 

La zona, además de ser lugar de playas vírgenes, es uno de los principales bancos de pesca del país. En este sentido, el Ministerio de Pesca, como parte de las medidas de emergencia para proteger la laguna de Negombo y las áreas circundantes, anunció la suspensión de las actividades pesqueras en la zona. 

Esta restricción, que se extiende por unos 80 kilómetros, afectó a unos 5.600 barcos de pesca. “El barco ha asestado un golpe mortal a nuestras vidas (...) No podemos ir al mar, lo que significa que no podemos ganarnos la vida", afirmó Joshua Anthony, jefe de un sindicato de pescadores de la región.

El 'X-Press Pearl', que transportaba unos 1.500 contenedores, había salido del puerto de Hazira en India el 15 de mayo y se dirigía a Singapur vía Colombo. Su hundimiento se traduce en el segundo incidente de este tipo en los últimos meses, luego de que el buque petrolero ‘New Diamond’ derramara toneladas de crudo en el mes de septiembre. 

Con EFE y Reuters 

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