La tercera misión de SpaceX se dirige hacia la Estación Espacial Internacional

Momento en el que la misión ALPHA de la NASA y Space X despega hacia la Estación Espacial Internacional, en Cabo Cañaveral, Estados Unidos, el viernes 23 de abril de 2021.
Momento en el que la misión ALPHA de la NASA y Space X despega hacia la Estación Espacial Internacional, en Cabo Cañaveral, Estados Unidos, el viernes 23 de abril de 2021. © AFP / NASA

El francés Thomas Pesquet y tres astronautas partieron hacia la Estación Espacial Internacional a bordo de la cápsula Crew Dragon de SpaceX. La nave despegó este viernes en la madrugada, en un viaje que se espera termine en la mañana del sábado. Se trata del tercer vuelo tripulado en el que participa SpaceX, la empresa de Elon Musk.

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La Crew-2 ya está en órbita. La misión de la NASA y SpaceX comenzó su viaje hacia la Estación Espacial Internacional (ISS), donde permanecerá durante seis meses, con el objetivo de estudiar los efectos de la gravedad cero en cerebros humanos de laboratorio, entre otras actividades científicas. 

La cápsula Crew Dragon, de la compañía Endeavour, despegó sobre un cohete SpaceX Falcon 9 desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida, Estados Unidos este 23 de abril.

La Estación Espacial Internacional orbita a unos 400 kilómetros sobre la Tierra y se espera que la misión llegue en la mañana del sábado, tras cerca de 24 horas de vuelo. El viaje se había retrasado del jueves al viernes debido a las condiciones meteorológicas. 

A los 10 minutos del lanzamiento, la segunda etapa del cohete ya había llevado la cápsula de la tripulación a la órbita terrestre, con una velocidad cercana a los 27.000 kilómetros por hora.

La primera parte del cohete, el propulsor, volvió a la Tierra y aterrizó en una plataforma de aterrizaje flotante en el Atlántico, llamada de forma cariñosa: "Por supuesto que todavía te amo". 

Se trata de la primera tripulación que es impulsada por un cohete propulsor reciclado de un vuelo espacial anterior. También la cápsula Crew Dragon había sido utilizada en una misión previa. Estos reaprovechamientos buscan abaratar costes para multiplicar los vuelos a la Estación Espacial Internacional y, al mismo tiempo, poder avanzar en experimentos científicos y futuras misiones a la Luna y Marte. 

En esta misión Alfa, los astronautas tienen, entre sus labores, el mantenimiento de la Estación Espacial Internacional, como la instalación del sistema de energía solar de la estructura. 

El equipo Crew-2, momentos antes del despegue hacia la Estación Espacial Internacional, en Cabo Cañaveral, Estados Unidos, el viernes 23 de abril de 2021.
El equipo Crew-2, momentos antes del despegue hacia la Estación Espacial Internacional, en Cabo Cañaveral, Estados Unidos, el viernes 23 de abril de 2021. © AFP / NASA

También tendrán que preparar la cápsula de vuelo de exploración espacial de larga duración y estudiar los efectos de la gravedad cero sobre mini cerebros humanos creados en un laboratorio, con el objetivo de recopilar información para futuros equipos que vayan a misiones más largas y alejadas de la Tierra.

Por su parte, se espera que la Crew-2 tome un millón y medio de imágenes que permitan comprender fenómenos como el crecimiento de las algas o la iluminación artificial del mundo.

La primera misión en 20 años con astronautas de tres agencias espaciales

Thomas Pesquet, de la Agencia Espacial Europea, es el primer astronauta europeo encargado de comandar la Estación Espacial Internacional. Le acompañan otros tres astronautas, los estadounidense Shane Kimbrough y Megan McArthur de la NASA y el japonés Akihiko Hoshide de la JAXA.

Megan McArthur es la primera mujer astronauta a bordo de una Crew Dragon y la segunda persona de una misma familia en viajar a bordo de SpaceX, puesto que está casada con el astronauta Bob Behnken, quien realizó el primer vuelo de prueba de la compañía de Elon Musk.  

Es la primera misión en 20 años en la que participan astronautas de tres agencias espaciales diferentes.

Se espera que el equipo permanezca seis meses a bordo de la plataforma para realizar experimentos científicos y mantenimientos antes de regresar a la Tierra. Allá les esperan siete astronautas con los que convivirán hasta el 28 de abril, día en el que se espera que los cuatro miembros de la Crew-1, enviados en noviembre, regresen a la Tierra. 

"Ahora que tengo la experiencia, tendré la oportunidad y el honor de ser el comandante de la ISS durante la segunda mitad de mi misión. Eso significa principalmente estar en un rol de liderazgo y transmitir esa experiencia que recibí durante el curso de mi primera misión", dijo Pesquet en entrevista con RFI y France 24, antes del despegue. 

La colaboración entre la NASA y SpaceX da frutos

Se trata del segundo equipo que la NASA envía a bordo de una cápsula Dragon Crew desde que Estados Unidos reanudó el año pasado los viajes con astronautas, tras una pausa desde 2011.

Por su parte, es la tercera misión de asociación público-privada entre la NASA y SpaceX, la compañía de cohetes fundada por el multimillonario Elon Musk. Su primera misión fue una prueba de ida y vuelta con dos astronauta en mayo de 2020, tras la que, en noviembre, logró enviar su primera tripulación de cuatro miembros.

En 2014, la NASA firmó un contrato con SpaceX de 2.600 millones de dólares para llevar a cabo seis misiones hasta la Estación Espacial Internacional. 

La colaboración con SpaceX permite a Estados Unidos una mayor independencia respecto a Rusia, país que hasta ahora abastecía a la estación con las naves Soyuz. Un hecho que coincide con la intención rusa de construir para 2025 su propia estación espacial. 

France 24 con EFE y Reuters

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