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Découvertes macabres dans un orphelinat de Jersey

La police de Jersey a découvert dans la cave d'un ancien orphelinat des traces faisant état des maltraitances infligées à des enfants depuis les années 1950. Un crâne d'enfant a déjà été retrouvé.

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La police de Jersey a découvert jeudi plusieurs objets "importants" dans une cave murée d'un ancien orphelinat de l'île, au coeur d'une vaste enquête sur des maltraitances répétées depuis les années 1950, et craignait d'y retrouver de nouveaux restes humains.

"Nous avons fait des découvertes d'une certaine importance qui tendent à corroborer certaines des allégations portant sur des infractions commises dans cette cave", a expliqué le chef-adjoint de la police, Lenny Harper, lors de sa conférence de presse quotidienne.

M. Harper n'a toutefois pas mentionné d'éventuelles traces d'ossements humains, quelques jours après la découverte d'un crâne d'enfant samedi au Haut-de-la-Garenne.

Il s'est gardé de divulguer la nature des objets retrouvés dans cette cave, alors que la presse évoquait la présence d'une baignoire en béton --ce que M. Harper a démenti-- et d'une paire de menottes qui auraient pu servir à des sévices contre les enfants.

Les fouilles, menées depuis une semaine, avaient permis mercredi de découvrir cette mystérieuse cave murée, remplie de pierres, d'argile et de gravats. Elle ne figurait pas sur les plans officiels de l'établissement, un ancien pensionnat transformé en foyer pour enfants en difficulté jusqu'en 1986, puis reconverti en auberge de jeunesse depuis 2004.

Cette imposante bâtisse en pierre sombre, entourée d'une pelouse soignée et cernée de champs de patates, est située en haut d'une falaise qui surplombe le petit village de Gorey, dont le château est une des attractions touristiques de l'île.

D'anciens pensionnaires du Haut-de-la-Garenne avaient mentionné l'existence d'une cave secrète où des enfants auraient fait l'objet de maltraitances et d'abus sexuels systématiques.

En pénétrant mercredi dans cette cave d'environ 4 mètres sur 4, un chien renifleur a eu une "réaction extrêmement forte", selon la police. C'est ce même chien spécialisé dans la détection de traces de cadavres ou de sang, Eddie, qui avait déjà découvert le crâne d'un enfant samedi dernier, et qui avait eu le même type de réaction.

Les opérations de déblayage de cette pièce se sont poursuivies jeudi et pourraient prendre encore quelque temps.

"C'est un processus lent, méthodique et très difficile et ça va prendre un certain temps", a déclaré le porte-parole à une assemblée de journalistes de plus en plus fournie chaque jour.

Les enquêteurs s'intéressent par ailleurs à une deuxième pièce souterraine, adjacente à la première, de taille similaire et elle aussi murée, dont l'existence a été découverte en perçant la première cave.

Une troisième pièce secrète, murée, a même été évoquée par des témoins, a confirmé M. Harper. Elle fera l'objet de fouilles ultérieures, selon lui.

Depuis le début de l'enquête, ouverte en novembre dernier, les enquêteurs estiment avoir déjà recensé quelque 160 victimes présumées, sur plusieurs décennies. Depuis la découverte d'un crâne d'enfant samedi, plus de 70 personnes se sont manifestées.

La population locale et les élus de cette île touristique, dépendance de la Couronne britannique devenue un centre financier international en raison de son statut de "paradis fiscal", sont sous le choc des révélations qui se multiplient dans la presse britannique.

"Tout cela nous gêne beaucoup, d'autant que les gens ici n'ont rien à cacher", a assuré à l'AFP une résidente de 60 ans, sous le couvert de l'anonymat. "C'est une situation très triste".

Le révérend Peter Williams a pour sa part mis en garde contre toute conclusion hâtive.

"Il y avait beaucoup de gens très dévoués" qui travaillaient au Haut-de-la-Garenne, a-t-il assuré à l'AFP.

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