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Atlantis prête à s'élancer vers le télescope Hubble

La Nasa prépare le lancement, lundi depuis Cap Canaveral, de la navette Atlantis, avec à son bord sept astronautes qui ont pour mission d'entretenir et moderniser le télescope Hubble pour la dernière fois.

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AFP - La Nasa a commencé le remplissage du réservoir externe de la navette Atlantis tôt lundi et les prévisions météorologiques continuent à donner 90% de chances de conditions favorables pour un lancement vers le télescope Hubble en début d'après-midi, a indiqué une porte-parole.

"Le remplissage a débuté à 04H41 ce matin (08H41 GMT) et il n'y a aucun problème à signaler", a-t-elle dit à l'AFP.

Le réveil de l'équipage de sept astronautes dont une femme est programmé à 05H30 du matin (09H30 GMT).

Le décollage du Centre spatial Kennedy, près de Cap Canaveral (sud-est), est prévu à 18H01 (14H01 locales).

Il s'agira de la cinquième et dernière mission d'entretien et de modernisation de Hubble, premier télescope spatial qui a bouleversé l'astronomie.

Hubble devrait ainsi pouvoir fonctionner pleinement avec une puissance d'observation accrue de 70 fois au moins cinq ans de plus, jusqu'en 2014.

Le remplissage du réservoir externe, qui marque le début des préparatifs de la dernière ligne droite avant le lancement prend environ trois heures.

Ce réservoir de couleur orange, sur lequel sont attachées la navette et les deux fusées d'appoint à poudre, mesure 46,9 mètres de hauteur pour un diamètre de 8,4 mètres et contient près de deux millions de litres de comburant constitué pour la plus grande partie d'hydrogène liquide maintenu à -252 degrés Celsius et d'oxygène liquide.

Ce comburant alimente les trois moteurs cryogéniques de la navette. Toutefois, les deux fusées d'appoint fournissent plus de 80% de la poussée pendant les deux premières minutes du lancement.

Il s'agira du deuxième vol d'une navette spatiale cette année.

Il en restera ensuite huit avant la mise en retraite des trois orbiteurs prévue le 30 septembre 2010 alors que la construction de la Station spatiale internationale (ISS) sera achevée.

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