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À Alep, les chrétiens célèbrent Noël dans leur église ravagée par la guerre

Youssef Karwashian, AFP

Après quatre années de combats meurtriers entre rebelles et armée syrienne, Damas a annoncé jeudi avoir repris le contrôle d'Alep. Pour la première fois, la minorité catholique s'apprête à célébrer une messe de Noël dans sa cathédrale ravagée.

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Dans la cathédrale maronite d'Alep, le toit s'est effondré sous une pluie d'obus. "C'est dans ces ruines que vont avoir lieu nos retrouvailles", glissent Nehmé Badaoui et son frère Bachir. Pour la première fois, la petite minorité catholique s'apprête à célébrer une messe de Noël dans sa cathédrale ravagée par quatre années de combats meurtriers et destructeurs entre rebelles et forces loyales de Syrie.

Alors que la neige tombe en abondance, les deux frères prennent dans les décombres des planches et de la tôle pour construire une crèche de Noël. "Nous utilisons n'importe quel débris pour symboliser le triomphe de la vie sur la mort", confie Nehmé, artiste peintre de 53 ans, alors qu'il rassemble des branches d'arbres pour décorer la crèche dans la cathédrale Saint-Élie de la Vieille ville.

>> À lire : "Alep, ancienne capitale économique de la Syrie, est devenue une ville fantôme"

Autour de lui, un spectacle de désolation : bancs d'église renversés, planches de bois de la charpente écroulées, morceaux de tôle et gravats au sol, le tout recouvert d'un épais manteau blanc. Le toit béant laisse passer la neige qui tombe sans discontinuer. "L'impact moral est plus grand et plus profond que les pertes matérielles", déplore Bachir. Durant quatre ans, le quartier de la Vieille ville a été l'un des fronts les plus violents de la bataille d'Alep, divisée depuis juillet 2012 entre quartiers Ouest sous contrôle du régime et un secteur Est tenus par les rebelles.

Retrouvailles dans les ruines

Jeudi dernier, l'armée syrienne a annoncé avoir repris le contrôle total de la deuxième ville du pays. "On est revenu dans l'église il y a trois jours, dès qu'on a a appris que les opérations militaires touchaient à leur fin", a affirmé Bachir, précisant que la communauté chrétienne avait décidé d'y organiser une messe.

Utilisant Facebook et l'application de messagerie mobile WhatsApp, Bachir et Tony invitent leurs proches et amis à participer à la messe qui doit avoir lieu le jour de Noël, dimanche, la première depuis le début des combats. Les chrétiens à Alep représentaient 10 % de la population avant la guerre – soit 250 000 –, dont une moitié d'Arméniens. Plus de la moitié d'entre eux sont partis depuis. Ils ne seraient plus que 100 000, selon Fabrice Balanche, géographe spécialiste de la Syrie.

La quasi-totalité vivait dans la partie gouvernementale. Ils sont restés globalement à l'écart de la révolte qui s'est transformée en un conflit armé qui a fait plus de 310 000 morts depuis 2011.

Aidé par les scouts, le quinquagénaire installe les personnages de la crèche, dont les couleurs vives – rouge, vert et or – tranchent avec la morosité du paysage environnant : la Vierge Marie et Joseph le charpentier, une vache et un mouton, un roi mage et un berger.

"Transformer les décombres en quelque chose de beau"

Sur le toit de la bergerie, un ange est fixé avec difficulté à l'aide d'une corde. "J'ai 24 ans et j'ai passé vingt ans de ma vie ici : on venait tous les jours. Mais ces quatre dernières années, on nous a privés de notre église", déplore Tony Mardini, un scout, qui souffle dans ses mains pour se réchauffer. "Pendant les années de guerre, dès qu'on entendait un tir d'obus ou une explosion, on venait vérifier l'état de l'église et on voyait les destructions s'aggraver", confie le jeune homme. "On était triste, on avait le cœur brisé".

"Ici, on a tous nos souvenirs, on y a célébré toutes nos fêtes et toutes nos joies, rétorque Bachir. On veut transformer tous les décombres en quelque chose de beau", conclut le quinquagénaire.

Avec AFP

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