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Nouvelle tentative de lancement d'un téléscope de la Nasa en quête d'exoplanètes

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Tampa (Etats-Unis) (AFP)

Le groupe américain SpaceX va à nouveau tenter mercredi de lancer un télescope de la Nasa conçu pour rechercher des planètes d'une taille comparable à celle de la Terre et susceptibles d'abriter la vie, après y avoir renoncé lundi afin de vérifier les systèmes de navigation de sa fusée.

"Tous les systèmes et la météo sont prêts pour le lancement de NASA_TESS aujourd'hui à 18H51 (22H51 GMT)", a annoncé SpaceX sur Twitter mercredi.

Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) doit être propulsé dans l'espace par une fusée Falcon 9 de SpaceX depuis Cap Canaveral, en Floride.

Le groupe américain avait renoncé lundi à lancer l'engin environ deux heures avant l'heure prévue du décollage.

D'un coût de 337 millions de dollars, cet engin de la taille d'une machine à laver aura pour mission de scanner les étoiles les plus proches de la Terre et les plus brillantes à la recherche d'exoplanètes dans leur orbite.

Comme Kepler, premier télescope du genre lancé en 2009 par la Nasa, TESS utilise la méthode des transits qui détecte les planètes quand elles passent devant leur étoile et estompent ainsi momentanément leur lumière.

Selon la Nasa, TESS pourrait découvrir 20.000 exoplanètes, dont une cinquantaine de la taille de la Terre et près de 500 qui seraient deux fois plus grandes que notre planète.

Ses découvertes seront ensuite étudiées par des télescopes terrestres et spatiaux qui chercheront des signes d'habitabilité comme un terrain rocheux, une taille comparable à celle de la Terre et une distance de leur soleil --pas trop proche, pas trop loin-- rendant possible une température permettant l'existence d'eau liquide.

La mission Kepler a déjà permis de découvrir 2.300 exoplanètes confirmées par d'autres télescopes.

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