Top 14: Clermont et La Rochelle au top, Montpellier et Castres font flop

Paris (AFP)

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Le leader Clermont et son co-dauphin La Rochelle sont en grande forme en Top 14, au contraire de Montpellier, Castres et Perpignan, aux perspectives contrariées après une nouvelle défaite à domicile lors de la 11e journée samedi et dimanche.

. Clermont règne, La Rochelle flotte

L'ASM avait sorti la grosse équipe, sans ménager ses internationaux à peine remis des tests, pour faire un coup à Montpellier. Pari gagnant (28-23) grâce à un essai de Damian Penaud qui a fait sortir les Héraultais du match et permis aux Auvergnats de poursuivre leur série de rencontres sans revers (6 toutes compétitions confondues).

Clermont a surtout remporté son 3e match à l'extérieur en 6 déplacements, pour 1 nul et 2 revers avec bonus défensif. Un tableau de marche impressionnant qui, combiné au carton plein à Marcel-Michelin (5 succès bonifiés en autant de rencontres), donne une idée de la marge qu'a l'ASM sur la concurrence. Surtout que, contrairement aux autres cadors engagés en Coupe d'Europe, l'équipe de Franck Azéma va pouvoir souffler en Challenge européen.

C'est aussi ce que doit se dire Jono Gibbes, le nouveau directeur sportif de La Rochelle, vainqueur du Racing 92 (16-11) sous une pluie incessante. Une rencontre pénible mais qu'importe: les Rochelais en sont à 7 victoires consécutives toutes compétitions confondues. L'équipe de Victor Vito, qui ne perdra pas de plumes en Coupe d'Europe comme la saison passée, est de retour.

. Montpellier et Castres dans les cordes

Six mois après, les deux finalistes du dernier Top 14 ont quitté le haut de l'affiche. La situation n'est pas encore dramatique au classement pour Castres (7e) ni pour Montpellier (9e), mais les revers subis samedi à domicile font tache.

Face à Clermont, le MHR alignait pourtant sa meilleure équipe, forte des retours de ses internationaux et de Yacouba Camara et Johan Goosen, remis de leurs blessures. Mais le coup de pied mal senti d'Aaron Cruden pour... Penaud a fait voler en éclats la machine héraultaise, déjà battue par Castres et le Racing 92 à Yves-du-Manoir. Là où elle était restée invaincue la saison passée.

L'équipe de Vern Cotter va donc devoir aller chercher à l'extérieur les points perdus à domicile. Avant cela, il y a une double confrontation avec Toulon, l'autre malade de ce championnat, pour aller chercher une qualification en quarts de finale de Coupe d'Europe.

Castres est dans le même cas de figure avec un aller-retour à venir contre le Munster. Mais comment espérer exister face à la redoutable province irlandaise quand on vient d'échouer (13-16) à l'issue d'un non-match contre Agen?

Christophe Urios sait son groupe capable de rebondir, comme il l'a fait la saison dernière, pour ravir au finish la 6e place et déjouer tous les pronostics en phase finale. A condition de ne pas subir un 3e revers à Pierre-Fabre - où le Stade Français s'est également imposé - juste avant Noël face à Bordeaux-Bègles.

. Perpignan sombre, Toulon souffle

L'UBB façon Joe Worsley, qui a remplacé en novembre Rory Teague, limogé, va mieux: elle a remporté dimanche à Perpignan (22-11) son premier succès à l'extérieur, le premier de son histoire à Aimé-Giral, et fait son retour parmi les barragistes (6e) en attendant le résultat du Stade Français (8e) à Toulouse en clôture (16h50).

A l'inverse, l'Usap vient d'établir le pire départ de l'histoire du Top 14 avec 11 revers en autant de journées. Le promu aura du mal à échapper à l'ascenseur vers la Pro D2.

Si Perpignan termine dernier, qui pour la place de barragiste (13e)? C'est Grenoble qui l'occupe après la victoire d'Agen combinée à sa défaite à Toulon (22-3). En inscrivant l'essai du bonus à la sirène, Guilhem Guirado permet au RCT de gagner deux places au classement (10e) et de respirer un bon coup.

L'air est en revanche moins frais pour Pau, qui a perdu à Lyon (30-10) pour la 4e fois de suite. Après Toulon, la Section (11e) est le nouvel invité surprise dans la course au maintien.