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Coupe d'Europe: le Racing trace sa route vers Newcastle

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Nanterre (AFP)

Le Racing 92, malmené par les Scarlets, s'est finalement imposé avec le bonus offensif (46-33), samedi lors de 6e journée de phase de poules, s'assurant un quart de finale à domicile et une éventuelle demi-finale en France.

Le Racing, déjà qualifié avant ce match, a atteint son objectif: celui d'un succès bonifié qui lui permettra de recevoir à l'Arena en quarts de finale, et ensuite en France en cas de qualification pour les demi-finales. Le club des Hauts-de-Seine saura dimanche, à l'issue des derniers matches de poules, de quels adversaires il hérite dans sa moitié de tableau sur la route de la finale, le 11 mai à Newcastle.

Une juste récompense après avoir bataillé pour se défaire de Scarlets tout sauf démobilisés malgré leur élimination. Vainqueurs de justesse à l'aller (14-13), les Franciliens savaient à quel point la région galloise était joueuse. Les "Ecarlates" l'ont montré d'emblée en mettant la main sur le ballon.

Avant de craquer à l'heure de jeu, les Gallois ont pris trois fois l'avantage sur des pénalités (3-0, 3e, 6-5, 20e, 16-15, 40e) et creusé deux fois l'écart sur un décalage en bout de ligne parfaitement négocié par l'ailier Steff Evans (13-5, 22e) et un essai millimétré de l'arrière Johnny McNicholl (23-15, 46e).

Et heureusement pour les Ciel et Blanc, Simon Zebo est venu à la rescousse de Maxime Machenaud, qui a explosé au contact de Hadleigh Parkes, pour pousser le centre gallois en touche au-dessus de la ligne (19e).

Gêné par une défense bien étirée, le Racing a peiné pour trouver des solutions, gâchant plusieurs munitions, dont l'offrande après contact du spécialiste Leone Nakarawa pour Juan Imhoff refusée pour un pied en touche de l'ailier argentin (26e).

Mais le Racing a un mental solide, et un ouvreur fantastique. Finn Russell a permis d'ouvrir le compteur d'un coup de pied rasant pour Henry Chavancy que le centre a prolongé au pied pour Imhoff, auteur du premier essai du match (11e, 5-3).

Après ce geste de footballeur, Chavancy s'est essayé au poste de talonneur en concluant l'avancée du maul francilien après une touche captée par Wenceslas Lauret (26e, 12-13).

La patience du Racing a été récompensée en seconde période, lorsque les espaces se sont ouverts. Imhoff arrêté près de la ligne, Russell a renversé pour Zebo (22-23, 48e). Virimi Vakatawa, malgré deux défenseurs sur le dos, a enfin redonné aux siens l'avantage (29-26, 53e).

Il sera cette fois définitif, renforcé par des essais dans le dernier quart d'heure signés Teddy Iribaren (67e) et Zebo pour un doublé (73e).

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