Top 14: La Rochelle renversant, Castres conquérant

Paris (AFP) –

Publicité

La Rochelle a renversé Montpellier (27-25) samedi pour conserver son invincibilité à domicile à l'occasion de la 15e journée du Top 14, lors de laquelle le leader Clermont a chuté pour la première fois depuis début octobre, sur le terrain du champion, Castres (24-16).

Les Auvergnats (52 pts), copieusement dominés en première période avant de timidement relever la tête, voient s'arrêter leur série de treize rencontres sans défaite (dont deux nuls) toutes compétitions confondues.

Ils pourraient perdre leur place symbolique de leader en cas de succès de Toulouse (2e, 49 pts) dimanche contre Grenoble. Et ne possèdent plus que six points d'avance, dans la course aux deux premières places synonymes de demi-finales directes, sur les Rochelais (3e, 46 pts).

Eux aussi largement ponctionnés par le XV de France (cinq joueurs mobilisés, un de moins que les Auvergnats), ces derniers ont trouvé les ressources nécessaires pour dominer dans une fin de match à suspense le MHR: le vieux soldat Jone Qovu (33 ans) a aplati en force au pied des poteaux au bout d'une longue période de siège devant l'en-but héraultais pour libérer Marcel-Deflandre (74), avant qu'Ihaia West n'assure la transformation de la gagne.

Montpellier (9e, 33 pts), tout juste éliminé de la Coupe d'Europe, misait gros sur ce déplacement pour refaire son retard dans la course à la qualification. Raté: il pointe toujours à sept longueurs de la 6e place, occupée par Lyon qui reçoit en soirée le Racing 92 (7e, 40 pts également).

Le vice-champion de France voit s'éloigner la phase finale, encore envisageable au contraire pour les Castrais (8e, 37 pts), leur bourreau en finale en juin dernier.

Bordeaux-Bègles est lui bien ancré dans le Top 6 (4e, 43 pts) après avoir repris sa marche en avant en dominant sans convaincre Agen (25-17), reparti sans le point de bonus défensif mérité.

Cette défaite maintient le SUA à la 13e place de barragiste (17 pts, trois de moins que Grenoble).

Pau (10e, 28 pts) s'en est éloigné après sa victoire à Perpignan (30-24) qui, dans les cinq dernières minutes, a bénéficié de deux munitions, face à des Béarnais réduits à quatorze, pour essayer d'aller chercher sa première victoire de la saison.

En vain, et cette 15e défaite en autant de journées (4 pts) semble sonner le glas de ses rêves de maintien.