Top 14: un vent d'espoir souffle sur l'Occitanie

Paris (AFP) –

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Incroyables remontées? Moribonds il y a quelques semaines, Montpellier et Perpignan peuvent encore espérer arracher respectivement une hypothétique qualification et un improbable barrage d'accession-relégation, après leurs victoires samedi lors de la 20e journée de Top 14.

+ Montpellier n'a pas lâché

Le vice-champion de France bouge encore. Son avis de décès allait pourtant être prononcé il y a un mois après sa quatrième défaite de suite, contre Toulouse (27-14), qui l'avait relégué à treize points de la 6e et dernière place qualificative. Un gouffre à neuf journées de la fin.

Déjà éliminé sans gloire de la Coupe d'Europe, l'équipe de Vern Cotter (9e, 46 pts) n'a cependant pas lâché, s'accrochant au fol espoir d'une remontée, qui passerait par un sans-faute. Vainqueur samedi à Pau (24-15), elle vient de franchir son troisième obstacle (après Bordeaux-Bègles et Toulon), pour ramener à six longueurs l'écart sur le dernier strapontin.

Il pourrait cependant gonfler dimanche soir en cas de victoire de La Rochelle (8e, 51 pts) face à Toulouse. Et le calendrier à l'extérieur des Héraultais d'ici la fin de saison (Racing, Castres et Clermont), d'où il faudra sans doute ramener deux succès, est très compliqué.

+ Perpignan revient sur Grenoble

Le rival régional de Montpellier était aussi relégué à treize points de la 13e place de barragiste, fin janvier, après sa 15e défaite en autant de journées, à domicile contre Pau (30-24). Mais elle pourrait justement avoir servi de déclic: perdu pour perdu, le promu catalan a dans la foulée décroché son premier succès de la saison, à... Montpellier (28-10).

Un deuxième a suivi samedi contre Grenoble (22-16), concurrent direct sur qui il ne compte plus que huit points de retard. Les Isérois sont inversement en chute libre, battus pour la huitième fois de suite.

Mais la mission de l'Usap semble néanmoins encore plus ardue que celle de Montpellier: elle n'affrontera que des candidats à la phase finale lors des six dernières journées, où elle se déplacera quatre fois, pendant que le FCG recevra à quatre reprises, dont Agen, et ira à Pau.

+ Clermont aperçoit Bordeaux

L'autre concurrent de Grenoble pour éviter l'avant-dernière place, Agen (12e, 29 pts), a lui manqué une belle occasion de creuser un écart définitif en s'inclinant à domicile contre Clermont (28-13).

Les Auvergnats (2e, 69 pts) font eux une belle opération dans la course aux deux premières places puisqu'ils profitent de la défaite (32-16) de Castres (4e, 54 pts) au Stade Français (7e, 51 pts) pour porter à treize points leur avance sur le troisième (Lyon, vainqueur de Toulon 42 à 33). Comme le leader Toulouse (72 pts), ont un pied et demi à Bordeaux, lieu des demi-finales.

Dans la course aux barrages, les perdants de la journée sont Castres et Bordeaux-Bègles, laminé en seconde période dimanche sur le terrain du Racing 92 (45-27 au final). Les Girondins (6e, 52 pts), à la recherche de leur première qualification en phase finale, parviennent pas depuis fin décembre à empocher la victoire à l'extérieur qui leur permettrait de s'ancrer dans le Top 6.

Les vainqueurs sont Lyon, le Stade Français et le Racing, vainqueur pour la troisième fois de suite une semaine avant son quart de finale de Coupe d'Europe contre Toulouse. Tous les trois ont mis la pression sur La Rochelle, qui doit impérativement enrayer dans la soirée, contre les Toulousains justement, sa série de trois défaites.