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Rugby: Israel Folau retourne au rugby à XIII avec les Tonga

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Sydney (AFP)

Licencié par la Fédération australienne de rugby à XV pour des propos homophobes, Israel Folau s'en sort par une pirouette: il fera son retour à XIII, et avec les Tonga, a annoncé l'équipe tongienne sur sa page Facebook lundi.

"Israel et John Folau reviennent au rugby à treize et joueront pour le Mate Ma'a Tonga", a annoncé le Tonga National Rugby League (TNRL).

Fervent chrétien évangélique né de parents tongiens, Folau, 30 ans, avait provoqué un tollé à la mi-avril après la publication d'un message sur son compte Instagram: "Ivrognes, homosexuels, adultères, menteurs, fornicateurs, voleurs, athées, idolâtres, l'Enfer vous attend. Repentez-vous! Seul Jésus peut vous sauver".

Folau, l'un des meilleurs arrières du monde qui aurait dû être une des pièces maîtresses des Wallabies au Mondial de rugby en cours au Japon, avait été limogé pour ces propos. Il avait ensuite assigné la fédération australienne en justice pour licenciement abusif.

"Je suis reconnaissant que la fédération internationale de Rugby League ait accepté ma disponibilité", a déclaré Folau dans un communiqué publié par la TNRL.

Avec son frère John, Israel Folau revient donc à son premier amour: il avait en effet débuté par le rugby à XIII, qu'il a pratiqué au niveau international avec l'Australie, avant de passer au football australien puis au rugby à XV.

Il a ensuite explosé chez les Waratahs (2013-2019), devenant le meilleur marqueur de l'histoire du Super Rugby (60 essais) et l'un des tout meilleurs arrières du monde, ainsi que sous le maillot des Wallabies (73 sélections).

L'équipe nationale tongienne de rugby à XIII affrontera la Grande-Bretagne à Hamilton (Nouvelle-Zélande) le 26 octobre, et l'Australie à Auckland (Nouvelle-Zélande) le 2 novembre, dans le cadre de l'Oceania Cup.

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