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Euro de hand: l'Espagne reste au sommet du continent et file aux JO-2020 à Tokyo

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Stockholm (AFP)

Les handballeurs espagnols ont conservé leur titre de champion d'Europe en s'imposant en finale de l'Euro-2020 contre la Croatie 22 à 20, dimanche à Stockholm, et valident ainsi leur ticket pour les Jeux olympiques 2020 à Tokyo.

Les Croates ont buté pour la troisième fois en finale d'un Championnat d'Europe et devront passer par un tournoi de qualification olympique à Paris-Bercy, avec la France, le Portugal et une sélection africaine, où seulement deux billets seront délivrés pour Tokyo-2020.

Les Espagnols sont les premiers à enchaîner deux titres européens consécutifs depuis la grande équipe de Suède, en or à l'Euro en 1998, 2000 et 2002. Ils s'évitent également l'incertitude des TQO, eux qui avaient échoué à se qualifier pour les JO-2016 à Rio.

Dans une finale ultra défensive, la Croatie s'est échappée la première avec un meilleur début de partie (10-7, 19e), mais a ensuite connu un énorme trou d'air laissant les Espagnols revenir au contact puis prendre le large (12-11 à la pause, puis 16-12 à la 36e minute).

Mais les coéquipiers de Domagoj Duvnjak, élu MVP du tournoi avant même la finale, sont progressivement revenus sur l'Espagne, pour aborder les dix dernières minutes à égalité (18-18) et dans une situation qu'ils apprécient particulièrement.

Les hommes de Lino Cervar ont gâché beaucoup trop de possessions, à l'image d'une passe de Luka Stepancic sur le pied d'un de ses coéquipiers, d'un passage en force de Stepancic sur l'attaque suivante, ou le marcher d'Igor Karacic dans les derniers instants de la rencontre.

Côté espagnol, Gonzalo Perez de Vargas a sorti une nouvelle énorme partie dans les buts pour repousser les assauts de Duvnjak, alors que le jeune ailier Aleix Gomez a montré un sang-froid à toute épreuve en inscrivant deux jets de sept mètres dans le money time, pour mettre son équipe devant au score.

Muet pendant 59 minutes, Alex Dujshebaev est sorti au meilleur moment de son silence pour inscrire la 22e réalisation espagnole, offrant deux buts d'avance à ses coéquipiers à vingt secondes du terme, synonymes d'un nouveau titre européen.

Avant de monter sur la plus haute marche du podium continental, l'Espagne avait échoué à quatre reprises en finale (1996, 1998, 2006 et 2016). Avec ce troisième échec en finale, la Croatie devra encore attendre pour décrocher le seul titre qui manque à son palmarès (titre olympique en 1996, titre mondial en 2003).

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