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Paris-Nice: la plaine fatale à Quintana et Alaphilippe

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Châlette-sur-Loing (France) (AFP)

La plaine de la Beauce a ressemblé à une chausse-trappe pour le Colombien Nairo Quintana, le favori de Paris-Nice, et le Français Julian Alaphilippe, principales victimes de la deuxième étape, lundi à Châlette-sur-Loing (Loiret).

Une chute pour Quintana, une crevaison pour Alaphilippe: tous deux, retardés à l'entrée des 30 derniers kilomètres, ont perdu près d'une minute et demie à l'issue de cette étape de 166,5 kilomètres gagnée par l'Italien Giacomo Nizzolo.

Par malheur pour Quintana, le plus concerné par le classement dès lors qu'Alaphilippe avait dit privilégier un succès d'étape, le champion de Colombie Sergio Higuita et l'Italien Vincenzo Nibali, deux de ses rivaux directs, ont terminé dans le groupe de tête fort d'une douzaine de coureurs. Avec aussi l'Allemand Maximilian Schachmann, à la position confortée en tête du classement général.

L'équipe Bora de Schachmann a même joué un rôle décisif dans le final. Peter Sagan, qui avait déjà secoué le groupe auparavant, a dynamité le premier peloton à 10 kilomètres de l'arrivée. Sans que la formation du Slovaque et triple champion du monde soit récompensée à l'arrivée, puisque son sprinteur allemand Pascal Ackermann a lancé le sprint de loin et a été dominé par Nizzolo (NTT).

Le coup de force de Sagan, qui n'a pas surpris Nibali lui aussi excellemment entouré (Pedersen, Stuyven), a distancé Thibaut Pinot, auteur jusque-là d'un sans-faute dans la roue de son ange gardien suisse Stefan Küng. Comme Romain Bardet, Pinot a lâché pour finir une poignée de secondes sur Nibali et Higuita.

- Higuita favori numéro un -

Dans cette 78e édition conforme à la tradition de Paris-Nice, les deux premières journées de plaine, traversées par des averses, ont provoqué des dégâts. Pour aboutir à ce que le favori numéro un soit désormais Higuita, la dernière pépite colombienne qui n'a pas encore bouclé sa première année au plus haut niveau (il a rejoint l'équipe Education First en mai dernier).

Malgré son jeune âge (22 ans) et surtout un gabarit léger de grimpeur, le champion de Colombie a affiché une grande aisance dans les temps forts de la course, les cassures provoquées par les accélérations. "Il a réalisé une bonne opération et comme il sera l'un des plus forts dans les ascensions...", a reconnu Schachmann à propos de Higuita, vainqueur le mois dernier du montagneux Tour de Colombie.

Du côté des perdants du jour, Alaphilippe a regretté son coup du sort: "On peut dire que je n'ai pas eu de chance. Je pense avoir fait une belle course, être resté concentré dans cette journée qui était assez difficile à cause de la météo. J'étais à l'avant au moment de la crevaison. Le temps de changer de vélo et je me suis retrouvé dans la troisième ou quatrième bordure."

Mardi, la troisième étape relie Châlette-sur-Loing à La Châtre sur un parcours de plaine de 212,5 kilomètres. Avec, pour satisfaire aux nouvelles consignes liées au coronavirus, une forme de huis clos aux départ et arrivée de l'étape pour éloigner le public.

ASO, organisateurs de la "course au soleil", a expliqué avoir pris cette décision "afin de se conformer avec l'interdiction des rassemblements de plus de 1.000 personnes".

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