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Tennis: Indian Wells premier tournoi victime du coronavirus

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Los Angeles (AFP)

Gants et mesures de préventions n'y ont rien fait: l'épidémie de nouveau coronavirus se propage en Californie, obligeant ses organisateurs à annuler le tournoi de tennis d'Indian Wells, un des plus importants des circuits ATP et WTA après ceux du Grand Chelem.

L'annonce, redoutée par les fans de la balle jaune, a été faite dimanche en fin de journée à la veille des premiers matches de qualification pour les tableaux principaux.

Les stars, du numéro 1 mondial serbe Novak Djokovic à l'Américaine Serena Williams en passant par l'Espagnol Rafael Nadal et l'Australienne numéro 1 mondiale Ashleigh Barty, étaient pour certaines déjà arrivées dans cette partie désertique de la Californie, afin d'y préparer ce rendez-vous très attendu chaque année.

Pour eux désormais, le regard se tourne vers la Floride et le tournoi de Miami ("Masters 1000" et "Premier Mandatory"), programmé dans deux semaines, mais plus que jamais menacé par l'épidémie de "Covid-19" qui sévit aux Etats-Unis comme dans une centaine d'autres pays et territoires.

Dans le monde, 109.032 cas d'infection sont recensés, causant la mort de 3.792 personnes, selon un bilan établi par l'AFP à partir de sources officielles dimanche à 17h00 GMT.

- Un trop grand risque -

Alors que l'état d'urgence a été déclaré vendredi en Californie, la direction du tournoi a pris sa décision après que "le département de santé publique du comté de Riverside eut déclaré une urgence de santé publique pour la vallée de Coachella, suite à un cas confirmé de coronavirus (COVID-19) au niveau local".

"Il y a un trop grand risque, en ce moment, pour la santé publique, dans la région du comté de Riverside pour y organiser un rassemblement de cette taille", a expliqué le Dr David Agus, professeur de médecine et de génie biomédical, à l'Université de Californie du Sud, cité dans le communiqué.

Plusieurs dizaines de milliers de personnes circulent habituellement sur le site pendant le tournoi, son Central pouvant accueillir à lui seul 16.000 spectateurs.

Samedi, la direction du tournoi avait annoncé la mise en place de mesures de précautions, telles que le port de gants obligatoire pour les ramasseurs de balle, les bénévoles chargés de prendre les billets aux entrées et les employés des restaurants et autres points de vente de nourriture.

Plus de 250 postes de désinfection pour les mains ont été installés sur le site, dont toutes les parties communes devaient être nettoyées quotidiennement avec une application antivirale.

Dans la foulée, l'ATP et la WTA a ajouté d'autres préconisations, non seulement pour ce tournoi mais ceux de Miami et de Charleston (WTA) à venir: les joueurs et les mascottes ne se tiendront pas la main lorsqu'ils pénètreront sur le court.

- Festival de Coachella menacé -

Les ramasseurs de balle ne manipuleront ni les serviettes ni les boissons des joueurs. Lesquels ont été invités à ne pas faire cadeau de leurs effets personnels comme ils ont parfois l'habitude de le faire en les jetant dans le public.

"Nous sommes très déçus que le tournoi n'ait pas lieu, mais la santé et la sécurité de la communauté locale, des fans, des joueurs, des bénévoles, des sponsors, des employés, des vendeurs et de toutes les personnes impliquées dans cet événement sont d'une importance capitale", a résumé le directeur du tournoi, Tommy Haas, ancien joueur professionnel.

Ce dernier s'est dit "prêt à organiser le tournoi à une autre date", sans plus de précision. Et pour cause: le calendrier de la saison est si dense que les créneaux sont rares, a fortiori pour un tournoi durant une dizaine de jours comme celui-ci.

Les possesseurs de billets sont invités à se faire rembourser ou à faire la demande d'un avoir pour l'édition 2021.

Après les finales de Coupe du monde de ski alpin à Cortina d'Ampezzo en Italie et le Grand Prix moto du Qatar ce week-end, ainsi que les Mondiaux féminins de hockey sur glace (31 mars-10 avril au Canada), cette annulation due à l'épidémie est la plus importante pour une compétition sportive à ce jour.

A l'échelle des Etats-Unis, des évènements culturels de masse ont eux aussi été annulés, comme le grand festival South by Southwest, qui devait se tenir mi-mars à Austin au Texas.

Tout près d'Indian Wells se trouve Coachella et son célèbre festival de musique. Sa tenue à partir du 10 avril paraît très menacée.

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