Pékin se prépare à lancer sa première sonde vers Mars en juillet

Un atterrisseur pour la mission chinoise sur Mars, dans la province chinoise du Hebei, le 14 novembre 2019.
Un atterrisseur pour la mission chinoise sur Mars, dans la province chinoise du Hebei, le 14 novembre 2019. © Jason Lee, REUTERS

La Chine renforce son programme spatial en envoyant pour la première fois une sonde et un petit robot téléguidé sur la planète Mars. L'opération doit avoir lieu en juillet. 

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Une première pour Pékin. La Chine prévoit de lancer en juillet une sonde et un petit robot téléguidé vers Mars, une mission inédite en direction de la planète rouge, a annoncé le promoteur du projet.

Le pays investit des milliards d'euros dans son programme spatial : il lance des satellites, prévoit d'envoyer des hommes sur la Lune, et vient courant mai de lancer un nouveau vaisseau. 

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"Notre objectif était d'envoyer la sonde vers Mars courant 2020", a indiqué la China Aerospace Science and Technology Corporation (CASC). 

"Ce grand projet avance comme prévu et nous visons un lancement en juillet", a-t-elle souligné dimanche dans un communiqué. 

Un voyage de sept mois 

Il faudrait sept mois pour parcourir la distance Terre-Mars et la sonde chinoise n'arrivera pas à destination avant 2021. La distance change constamment mais est au minimum de 55 millions de kilomètres. 

Baptisée "Tianwen" ("Questions au ciel"), la mission chinoise a trois objectifs : placer en orbite martienne une sonde, la faire atterrir sur la planète rouge, puis téléguider à la surface un robot pour y mener des analyses. 

La Chine a déjà réalisé une opération similaire sur la Lune, où elle a déposé dès 2013 un petit "rover" téléguidé à roues (baptisé "Lapin de jade"), puis son successeur en janvier 2019 (sur la face cachée de l'astre lunaire, une première mondiale).  

D’autres véhicules attendus sur Mars   

Le pays asiatique n'est pas le seul sur le créneau des missions martiennes. Les États-Unis, qui ont déjà envoyé quatre véhicules exploratoires sur Mars, doivent lancer entre juin et août leur cinquième (nommé "Perseverance"). Il devrait arriver vers février 2021. 

Les Émirats arabes unis vont lancer le 15 juillet la première sonde arabe en direction de la planète rouge, depuis le Japon. 

Par contre, la mission russo-européenne ExoMars, victime de difficultés techniques aggravées par l'épidémie de Covid-19 et qui espérait lancer cet été un robot vers Mars, a été reportée à 2022. 

Avec AFP

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