Course contre la montre en Tasmanie pour sauver près de 200 cétacés coincés dans une baie

Un groupe de près de 200 "dauphins-pilotes" s'est échoué sur une plage de Macquarie Harbour, sur la côte ouest de la Tasmanie, le 22 septembre 2020.
Un groupe de près de 200 "dauphins-pilotes" s'est échoué sur une plage de Macquarie Harbour, sur la côte ouest de la Tasmanie, le 22 septembre 2020. © AFP

Près de 270 dauphins-pilotes se sont échoués dans une baie de Tasmanie, dans le sud de l'Australie. Le temps presse pour venir en aide aux cétacés survivants. Une soixantaine de sauveteurs australiens ont été mobilisés pour les remettre à la mer.

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Environ 90 globicéphales sont morts et 180 autres de ces cétacés sont toujours coincés dans une baie reculée de Tasmanie, dans le sud de l'Australie. Les autorités du pays ont lancé, mardi 22 septembre, une opération de sauvetage particulièrement difficile pour leur venir en aide.

Les scientifiques ont précisé que deux importants groupes de ces mammifères marins, parfois appelés dauphins-pilotes, s'étaient échoués sur des bancs de sable de Macquarie Harbour, une baie fermée par une passe étroite sur la côte ouest de Tasmanie.

Eaux peu profondes

Des vidéos ont montré des mammifères se débattant pour échapper aux eaux peu profondes. Des vedettes et semi-rigides de secouristes naviguaient autour pour tenter de les aider à se remettre à flot. Sur certaines photos, des secouristes en combinaison de plongée apparaissaient debout, de l'eau jusqu'à la taille, à quelques mètres des cétacés échoués.

La plupart des cétacés d'un groupe d'une trentaine échoués sur la plage étaient déjà morts lundi. Une autre soixantaine sont morts depuis lors.

Sauver les globicéphales encore en vie serait un "défi" qui pourrait prendre plusieurs jours, d'autant que les approcher implique nécessairement d'utiliser un bateau, a indiqué Kris Carlyon, biologiste employé par le gouvernement.

Sélectionner les animaux à sauver

Les échouages de mammifères marins sont relativement fréquents en Tasmanie, mais celui-ci est particulièrement préoccupant du fait du nombre important d'animaux concernés, 270 au total.

Une soixantaine de personnes, dont des employés de fermes aquacoles voisines, sont impliquées dans cette opération de sauvetage. Le froid, l'humidité et un régime de marées irrégulier complique l'organisation des secours.

Selon Kris Carlyon, la plupart des globicéphales, qui sont partiellement sous l'eau, devraient pouvoir survivre plusieurs jours. Cette météo, désagréable pour l'homme, pourrait jouer en faveur de ces mammifères marins. 

Les sauveteurs devront cependant sélectionner les animaux à sauver, en se concentrant sur ceux qui sont les plus accessibles, et ceux qui semblent en meilleure santé.

Plusieurs hypothèses

Les scientifiques ne sont pas en mesure d'expliquer avec certitude les raisons de ces échouages massifs. Kris Carlyon a jugé possible que le groupe se soit égaré dans ces eaux pleines d'écueils en s'approchant trop près des côtes pour chasser, ou qu'il ait suivi un ou deux animaux qui s'étaient échoués.

Karen Stockin, une spécialiste des mammifères marins à la Massey University, en Nouvelle-Zélande, a expliqué que la Tasmanie était un lieu d'échouages fréquents de globicéphales, espèce qui n'est pas considérée comme menacée.

Quand ces cétacés seront remis à flots, l'autre défi sera d'aider la bande à éviter les bancs de sable de Macquarie Harbour pour regagner la haute mer.

Bien que les globicéphales fassent partie des cétacés les plus résistants, les sauveteurs sont engagés dans une course contre la montre, a-t-elle ajouté. Parmi les risques, il y a celui que les mammifères n'arrivent pas à refroidir leur corps, que leurs muscles se détériorent ou que certains de leurs organes se retrouvent écrasés du fait du contact prolongé avec le fond. "Le temps ne joue jamais en leur faveur", a-t-elle averti. "Plus l'opération de sauvetage sera rapide, plus les chances de survie seront grandes".

Avec AFP

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