Coupe d'Europe de rugby: un classique Munster-Toulouse, tirage abordable pour le Racing

Toulouse (AFP) –

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Le tirage au sort des huitièmes de finale de la Coupe d'Europe de rugby a accouché mardi d'un classique entre les Irlandais du Munster et Toulouse, tandis que le Racing 92, finaliste de la dernière édition, accueillera les Ecossais d'Edimbourg.

Mise à l'arrêt en janvier en raison de la pandémie de Covid-19, la compétition reprendra ses droits les 2, 3 et 4 avril avec quelques affiches alléchantes.

Parmi elles: le choc à Thomond Park, en Irlande, entre le Munster, double vainqueur de la Coupe d'Europe (2006 et 2008), et le Stade toulousain, qui a lui soulevé à quatre reprises le trophée continental (1996, 2003, 2005 et 2010).

Finaliste malheureux l'an dernier contre les Anglais d'Exeter, le Racing 92, assuré de disputer son huitième à domicile, recevra dans son Arena un adversaire largement à sa portée, Edimbourg.

Un seul autre club français, parmi les sept encore en course, aura l'avantage du terrain: Bordeaux-Bègles, qui accueillera l'actuel leader du championnat anglais, Bristol, où évolue une vieille connaissance, l'ailier fidjien Semi Radradra, passé par la Gironde.

Sept couronnes européennes seront sur le pré dublinois entre les Irlandais du Leinster et le RC Toulon, deux équipes qui ont régné sans partage sur le Vieux Continent dans la première moitié des années 2010.

Un déplacement très difficile attend également Lyon sur la pelouse d'Exeter, tenant du titre, tandis que La Rochelle et Clermont se rendront également en Angleterre, respectivement à Gloucester et chez les Wasps.

- Nouveau format -

L'apparition du variant britannique du Covid-19 avait contraint en janvier l'instance organisatrice des compétitions européennes, l'EPCR (European Professional Club Rugby), à arrêter les phases de poules après seulement deux journées.

Afin de pouvoir les mener à leur terme, elle en a modifié depuis le format, avec des huitièmes de finale directs le premier week-end d'avril, avant d'enchaîner sur les quarts la semaine suivante.

Les finales auront lieu à Marseille, le vendredi 21 mai pour le Challenge européen et le samedi 22 mai pour la Coupe d'Europe.

Cinq équipes étaient assurées de disputer leur huitième à domicile après avoir remporté leurs deux matches de poule sur le terrain (et pas sur tapis vert): le Racing 92, Bordeaux-Bègles, le Leinster, le Munster et les Wasps.

Le tirage au sort des quarts de finale, qui auront lieu les 9, 10 et 11 avril, a également été réalisé mardi au siège de l'EPCR, à Lausanne (Suisse).

S'ils venaient à se qualifier, les Toulousains se rendraient chez le vainqueur du match Wasps-Clermont. Le Racing 92 se déplacerait lui à Bordeaux ou Bristol.

- Agen et Montpellier en Challenge -

Deux clubs français sont de leur côté encore en lice dans la "petite" coupe d'Europe, le Challenge européen.

Agen, qui a perdu tous ses matches de championnat depuis le début de la saison, aura peut-être l'occasion de goûter à la victoire sur la scène continentale avec un déplacement abordable chez les Italiens du Benetton Trévise.

Montpellier, également en difficulté en Top 14, aura la tâche plus ardue avec la réception des Ecossais des Glasgow Warriors.

En cas de succès, les deux représentants français s'affronteront en quart de finale.